Temas principales en De ratones y hombres

Introducción a De ratones y hombres
Al igual que la novela corta de Steinbeck La perla, De ratones y hombres, es una parábola que trata de explicar lo que significa ser humano. Su amigo Ed Ricketts dio forma al pensamiento de Steinbeck sobre el lugar del hombre en el universo. Esencialmente, el hombre es una parte muy pequeña de un universo muy grande; en el gran esquema de las cosas, los individuos van y vienen y dejan muy poca huella duradera. Sin embargo, en el fondo de todas las personas existe el anhelo de un lugar en la naturaleza: el deseo de la tierra, las raíces y un lugar al que llamar “hogar”. La lucha por tal lugar es universal, y su éxito es incierto.
Al compartir su visión de lo que significa ser humano, Steinbeck toca varios temas: la naturaleza de los sueños, la naturaleza de la soledad, la propensión del hombre a la crueldad, la impotencia y las injusticias económicas, y la incertidumbre del futuro.

Naturaleza de los sueños
En esencia, De ratones y hombres es tanto una historia sobre la naturaleza de los sueños y aspiraciones humanas y las fuerzas que actúan en su contra como la historia de dos hombres. Los seres humanos dan sentido a sus vidas, ya su futuro, creando sueños. Sin sueños ni metas, la vida es un flujo interminable de días que tienen poca conexión o significado. El sueño de George y Lennie —tener una pequeña granja propia— es tan central en De ratones y hombres que aparece de alguna forma en cinco de los seis capítulos. De hecho, la narración de la historia, que George ha hecho tan a menudo, se convierte en un ritual entre los dos hombres: George proporciona la narración y Lennie, que tiene dificultades para recordar incluso las instrucciones más sencillas, retoma el estribillo al terminar las frases de George.
Para George, este sueño de tener su propio lugar significa independencia, seguridad, ser su propio jefe y, lo más importante, ser “alguien”. Para Lennie, el sueño es como los suaves animales que acaricia: significa seguridad, la responsabilidad de cuidar a los conejos y un santuario donde no tendrá que tener miedo. Para Candy, que ve la granja como un lugar donde puede hacer valer una responsabilidad que no asumió cuando dejó que Carlson matara a su perro, ofrece seguridad para la vejez y un hogar donde encajará. Para Crooks, la pequeña granja será un lugar donde pueda tener respeto por sí mismo, aceptación y seguridad. Para cada hombre, George, Lennie, Candy y Crooks, la dignidad humana es una parte integral del sueño.
Tener y compartir el sueño, sin embargo, no es suficiente para llevarlo a cabo. Cada hombre debe hacer un sacrificio o luchar contra alguna otra fuerza que busca, intencionalmente o no, robar el sueño. Inicialmente, los obstáculos son difíciles pero no insuperables: no meterse en problemas, no gastar dinero en licores ni en burdeles, y trabajar en el rancho el tiempo suficiente para ahorrar el dinero para el pago inicial. Pero pronto se hacen evidentes obstáculos mayores. Algunos de estos obstáculos son externos (la amenaza de la esposa de Curley y la violencia de Curley, por ejemplo, así como los prejuicios sociales que aquejan a cada hombre); otros son internos (como la fuerza de Lennie y su necesidad de tocar cosas blandas). Para George, la mayor amenaza para el sueño es el propio Lennie; irónicamente, es Lennie quien también hace que el sueño valga la pena.

Soledad
Además de los sueños, los humanos anhelan el contacto con los demás para dar sentido a la vida. La soledad está presente a lo largo de esta novela. En el nivel más obvio, vemos este aislamiento cuando los peones del rancho van al pueblo el sábado por la noche para aliviar su soledad con alcohol y mujeres. De manera similar, Lennie entra en la habitación de Crook para encontrar a alguien con quien hablar, y luego la esposa de Curley llega por la misma razón. Crooks dice: “Un tipo se vuelve loco si no tiene a nadie. No importa quién sea el tipo, siempre y cuando esté contigo”. Incluso Slim menciona: “He visto a los tipos que andan solos por los ranchos. Eso no es bueno. No se divierten. Después de mucho tiempo se vuelven malos”.
El cuidado de George de Lennie y el sueño de la granja son intentos de romper el patrón de soledad que es parte de la condición humana. De manera similar, el deseo de Lennie de acariciar cosas suaves proviene de su necesidad de sentirse seguro y protegido, de tocar algo que le dé la sensación de no estar solo en el mundo. Para Lennie, el sueño de la granja es paralelo a esa seguridad.
George y Lennie, sin embargo, no son los únicos personajes que luchan contra la soledad. Aunque presente en todos los personajes hasta cierto punto, el tema de la soledad está presente sobre todo en Candy, Crooks y la esposa de Curley. Todos luchan contra su aislamiento como pueden. Hasta su muerte, el perro de Candy impidió que Candy estuviera sola en el mundo. Después de su muerte, Candy lucha contra la soledad compartiendo el sueño de George y Lennie. La esposa de Curley también se siente sola; ella es la única mujer en el rancho y su esposo ha prohibido que nadie hable con ella. Combate su soledad coqueteando con los peones del rancho. Crooks está aislado por el color de su piel. Como el único hombre negro en el rancho, no se le permite entrar al barracón con los demás y no se asocia con ellos. Combate su soledad con libros y su trabajo, pero incluso él se da cuenta de que estas cosas no sustituyen a la compañía humana.
Steinbeck refuerza el tema de la soledad de formas sutiles y no tan sutiles. En las inmediaciones de la estancia, por ejemplo, se encuentra el pueblo de Soledad. El nombre del pueblo, no por casualidad, significa “soledad” o “solo”. Además, las reacciones de los demás ante el hecho de que George y Lennie viajen juntos refuerzan que, en el mundo de Steinbeck, viajar con otra persona es inusual. Cuando George y Lennie llegan al rancho, otros cuatro personajes (el jefe, Candy, Crooks y Slim) comentan sobre la naturaleza sospechosa de dos tipos que viajan juntos. Esta compañía parece extraña y, según al menos el jefe y Curley, la relación es sexual o de explotación económica.

Barreras
Desafortunadamente, a pesar de la necesidad de compañía, las personas establecen barreras que mantienen la soledad y mantienen esas barreras al ser inhumanos entre sí. Una barrera se basa en el género: el bunkhouse es un mundo masculino, donde no se puede confiar en las mujeres. Mientras la esposa de Curley siempre busca atención, los celos de Curley hacen que todas las manos se alejen de ella. Aunque la esposa de Curley a menudo se presenta como cruel y problemática (y, por lo tanto, podemos ver por qué se la deja sola), lo que realmente la aísla es que es una mujer en un mundo exclusivamente masculino. La raza es otra barrera. Los ladrones, por ejemplo, deben ocupar solos una habitación en el establo y no son bienvenidos en el barracón. Para Candy, las barreras son la edad y la discapacidad. Teme que, cuando sea demasiado viejo para trabajar, lo arrojen al basurero, víctima de una sociedad que no valora la edad y discrimina a las personas con discapacidad.

Impotencia
Los personajes de Steinbeck son a menudo los desvalidos, y muestra compasión hacia ellos en todo el cuerpo de sus escritos. La impotencia adopta muchas formas (intelectual, financiera, social) y Steinbeck las aborda todas.
Aunque Lennie es físicamente fuerte y, por lo tanto, parecería representar a alguien con poder, el único poder que posee Lennie es físico. Debido a su discapacidad mental y su forma infantil de percibir el mundo, es impotente frente a sus impulsos y las fuerzas que lo asaltan. Por ejemplo, sabe lo que es ser bueno y no quiere ser malo, pero carece de la agudeza mental que le ayudaría a comprender y, por tanto, a evitar los peligros que se le presentan. Por lo tanto, debe confiar en George para que lo proteja. George, en este sentido, también es impotente. Aunque puede instruir a Lennie sobre qué hacer y qué no hacer, y aunque percibe el peligro que representa la esposa de Curley, no puede estar con Lennie todas las horas del día y, por lo tanto, no puede proteger verdaderamente a Lennie de sí mismo. Al final, lo único que puede hacer George es proteger a Lennie de los demás.
Otro tipo de impotencia es la económica. Debido a que los peones son víctimas de una sociedad en la que no pueden salir adelante económicamente, deben luchar una y otra vez. George y Lennie enfrentan probabilidades abrumadoras al tratar de reunir solo $ 600 para comprar su propia tierra. Pero no son los únicos que han compartido el sueño de ser dueños de la tierra, ni los únicos a los que les cuesta conseguir el medio para hacerlo. Como explica Crooks, “he visto a tipos casi locos de soledad por la tierra, pero cada vez que un prostíbulo o un juego de blackjack hacían lo que hacía falta”. En otras palabras, es parte de la condición humana querer siempre una gratificación instantánea en lugar de ahorrar para mañana. Mientras los hombres gasten su dinero los fines de semana, seguirán siendo impotentes. Por otro lado, vivir una vida de incesante soledad y dureza hace que la compañía, incluso durante un fin de semana, sea lo suficientemente atractiva como para eclipsar un sueño. Además, a los hombres se les paga tan poco que es difícil ahorrar lo suficiente para hacer realidad un sueño.
Crooks representa otro tipo de impotencia. Como el único hombre negro en el rancho, está aislado de los demás y, en formas en que los demás no lo están, sujeto a su capricho. Esto nunca es más evidente que cuando la esposa de Curley amenaza con lincharlo. A pesar de su dignidad inherente, Crooks se encoge en sí mismo, esencialmente volviéndose invisible bajo su ataque. El hecho de que ella, otra persona sin poder, ejerza tal poder sobre él demuestra lo indefenso que está él en esta sociedad.

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